Su trabajo de verano le proporciona euforia ocasional, la dicha de pegar jonrones largos y ganar partidos de béisbol. Pero la vocación invernal de Nelson Cruz, en su ciudad natal de República Dominicana, proporciona emociones que, según él, son igualmente gratificantes.

"Solo viendo a la gente venir sin dientes, y se sienten realmente incómodos hablando contigo. No te miran a los ojos, no sonríen", dijo el ex toletero de los Mellizos, cuya fundación financia una clínica dental gratuita en Las Matas de Santa Cruz, en el extremo noroeste de su tierra natal. "Y una vez que se van del lugar, puedes ver la alegría. Están realmente cómodos. Pueden sonreír. Pueden hablar ... Definitivamente son cosas realmente, realmente cosas que me enorgullecen".

Por un beneficio como ese, y un sinnúmero de otros ejemplos, Major League Baseball se enorgullece de Nelson Cruz. El miércoles, el deporte lo ubicó como el mejor humanitario entre ellos, dotando a Cruz con el Premio Roberto Clemente. Es el cuarto miembro de los Mellizoxs en recibir este honor, uniéndose a Rod Carew (1977), Dave Winfield (1994) y Kirby Puckett (1996), cada uno de los ganadores anteriores ahora es miembro del Salón de la Fama del Béisbol Nacional.

Espera un segundo, estás diciendo: Cruz no es un miembro de los Mellizos. Y es cierto, el bateador designado de 41 años fue canjeado a Tampa Bay el 22 de julio, poco después de que los Mellizos lo nominaran para el prestigioso premio. MLB informó a los Mellizos que podían elegir a un nominado diferente, pero el equipo mantuvo su nominación, creyendo que el veterano, que también ganó el Premio Humanitario Muhammad Ali de ESPN en 2020, estaba muy retrasado en el reconocimiento de su deporte.

"Nadie se lo merece más", dijo el presidente de los Twins, Dave St. Peter. "Su dedicación para animar a quienes lo rodean es incomparable, y estamos asombrados por todo lo que ha logrado dentro y fuera del campo".

La mayoría de esos esfuerzos se centran en su país de origen y su ciudad natal, donde su Fundación Boomstick23 ha proporcionado vehículos de emergencia, médicos, optometristas, dentistas y muchos otros recursos muy necesarios, y actualmente está construyendo un centro comunitario y educativo donde, entre otros programas, los niños pueden recibir útiles escolares.

Pero también ha donado tiempo y dinero a organizaciones benéficas en las ciudades en las que ha tocado, Seattle, Minneapolis y Tampa entre ellas. Siempre ha encontrado socios dispuestos.

Oportunamente, el anuncio del premio de Cruz, llamado así por el miembro del Salón de la Fama de los Piratas que murió en un accidente aéreo en 1972 mientras entregaba suministros de socorro a las víctimas del huracán en Nicaragua, fue hecho por el comisionado de la MLB, Rob Manfred, durante un evento comunitario en el Centro de Mujeres del Área de Houston. Refugio, donde la liga pretende restaurar un área de juegos para niños. La pareja es significativa porque, hace ocho años, Manfred suspendió a Cruz por 50 juegos como parte del escándalo de drogas que mejora el rendimiento de Biogénesis.

Cruz será reconocido antes del Juego 2 de la Serie Mundial el miércoles en Houston, y poco después regresará a República Dominicana para reanudar sus entrenamientos fuera de temporada y trabajos filantrópicos.

También tiene un elemento más en su lista de tareas pendientes este invierno: encontrar un nuevo empleador. Cruz, después de una temporada en la que conectó 32 jonrones, remolcó 86 y bateó .497, es agente libre una vez más. ¿Dónde podría aterrizar el bateador de 449 jonrones, el 40º en la historia del béisbol?