Durante su carrera militar, Robinson casi arruinó su oportunidad de convertirse en el primer jugador negro en el béisbol profesional. El 6 de julio de 1944, Robinson estaba en un autobús militar que lo llevaba a la base militar de Camp Hood en Texas. Si bien el estado aún respetaba la segregación de autobuses de Jim Crow, el ejército había adoptado recientemente autobuses no segregados, una política que Robinson conocía. Después de negarse a pasar a la parte trasera del autobús, Robinson y el conductor del autobús, Milton N. Renegar, tuvieron una acalorada discusión que resultó en una llamada a la policía militar, comandada por el Capitán Gerald M. Bear. Bear estaba tratando de someter a Robinson a un consejo de guerra debido a su actividad en el autobús, lo que finalmente ocurrió el 24 de julio. Su juicio el 23 de agosto terminó silenciosamente con su absolución, pero el incidente volvería a salir a la luz cuando los Dodgers comenzaran a contemplar ficharlo.

Si bien no había cometido ningún delito, reaccionó mal cuando ocurrió el incidente. Según los informes de la escena, Robinson le había dicho al conductor del autobús: "No me voy a mover ni un poco [improperio]" y le dijo a una mujer blanca: "Será mejor que me dejes [improperio]".  Si este temperamento se encendiera durante un juego de béisbol, arruinaría las posibilidades de una integración al béisbol. Al mismo tiempo, estaba claro que le apasionaban sus derechos como ciudadano estadounidense, que también era un valor necesario para romper la línea racial. Alguien que siguiera las “reglas” de la sociedad podía haberse resignado y renunciado cuando las cosas se pusieran demasiado difíciles en el campo de béisbol, pero estaba claro que eso no sucedería con Robinson.

Para el presidente y gerente general de los Brooklyn Dodgers, Branch Rickey, la pregunta sobre Robinson era si su inteligencia le permitiría controlar su temperamento mientras mostraba la fuerza necesaria para superar las burlas que escuchaba de los fanáticos y otros jugadores. Esta pregunta fue deliberada cuidadosamente cuando Robinson se convirtió en candidato para romper la línea de color.