Gracias a estar en los entrenamientos de primavera con los Rojos de Cincinnati en 2011, el receptor Yasmani Grandal es uno de los pocos miembros del universo extendido de los Medias Blancas que tiene experiencia de primera mano tanto con la versión actual de Johnny Cueto como con el joven de 25 años que fue acaba de entrar en su mejor momento.

“La última vez que lo atrapé era el joven Cueto  y estaba lanzando a 97-100 mph. Eso fue hace mucho tiempo. Obviamente, ha hecho una pequeña actualización en la que ahora va a puntear y cambiar las velocidades más que solo potenciarlo. Ha funcionado para él. Por eso ha estado en la liga durante tanto tiempo”.

No he estado tratando de ponchar a demasiados bateadores porque quiero profundizar en los juegos”, dijo Cueto sobre su enfoque actual, a través del intérprete del equipo Billy Russo. “Sé que para mí, para hacer esto, necesito encontrar salidas rápidas”.

Pero este Cueto actual, girando a través de las alineaciones tres y cuatro veces por noche como en 2008 a pesar de una tasa de ponches del 16.6 por ciento que está cerca del mínimo de su carrera, y mucho menos fuera de sintonía con las tendencias actuales de la liga.

Katz ha visto muchos videos de Cueto, y se inclina a hacer algunas estipulaciones en nombre de la versión más joven, en lugar de simplemente incluirlo con todos los otros veinteañeros que lanzaron fuerte. Desde una edad temprana,Katz mencionó que Cueto mostró una habilidad para cambiar de velocidad, lo que sugiere una habilidad especial para quitar velocidad de la que muchos lanzadores duros carecen al principio de sus carreras. E incluso si su comando obviamente ha madurado con el tiempo y la experiencia, Cueto mostró una habilidad temprana para colocar todos sus lanzamientos en la zona y evitar bases por bolas, presagiando su habilidad para manipular diferentes ofertas en la zona de strike para un contacto débil.

O tal vez, Cueto estuvo expuesto a alguien que lanzó así al principio de su carrera y aprendió cosas de ellos. Porque sus compañeros de equipo ciertamente están mirando, y es un poco discreto que sorprende a todos.

“Está muy claro que hay otra manera de hacer las cosas”, dijo Jimmy Lambert , quien de repente no está preocupado por su tasa de ponches en medio de una racha de 12 juegos sin carreras fuera del bullpen. “Estaba hablando con (Michael) Kopech básicamente sobre cómo ver a Cueto nos ha hecho pensar en cómo lanzamos y cómo hay otras formas de hacerlo. No tienes que tratar de dejar boquiabiertos a todos o eliminar a los chicos con controles deslizantes. Puedes mover la pelota, cambiar de velocidad. Cuando los muchachos están poniendo la pelota en juego temprano en el conteo, suavemente, lo más probable es que obtengas outs. Y así es como se está adentrando en los juegos y es increíblemente valioso”.

“No solo lo vas a ver poner el balón donde quiere”, dijo Kopech, quien describió con asombro una escena de otros titulares hablando después de la actuación de Cueto el viernes. “Él va a poner todo en el mismo plano, y va a cambiar de velocidad. Va a lanzar muchos strikes. Va a hacer un lanzamiento intencional para generar un swing intencional, para tener un resultado intencional”.

Para los abridores más jóvenes que a menudo están en una batalla consigo mismos para ejecutar su arsenal de poder, la intención de Cueto de centrarse en leer a los bateadores e inducir ciertos tipos de swings es ciertamente reveladora. Pero sería reduccionista quedarse boquiabierto ante la baja tasa de ponches de Cueto. No es inmune a los bates perdidos y no depende completamente de los roletazos (y por lo tanto está en deuda con su cuadro interior). Todavía permitirá algunos jonrones a veces, o incluso múltiples en una entrada.

El sello del Cueto actual, que es tan atractivo para los lanzadores más jóvenes que están encontrando su consistencia con un arsenal más pequeño y averiguando cómo funcionan mejor, es que está cambiando constantemente y desplegando diferentes looks a lo largo de sus largas salidas. Y él es confiable en la ejecución de todo.

Con la minuciosidad con la que Cueto mezcla sus cinco lanzamientos, variando las velocidades, las ubicaciones y los estilos de entrega, a veces el mayor cambio de ritmo que puede ofrecer es retroceder al final de la noche y, de repente, lanzar tiros de cuatro costuras por muchachos como cualquier otro derecho.

“Eso es parte de mi plan”, dijo Cueto. “Me preparo para eso. Intento cambiar el plan del bateador en las últimas entradas. Luego trato de lanzar más rectas, ser más agresivo, darle más efecto a mis lanzamientos. Esa es solo una forma de jugar con los bateadores”.

No existe una métrica avanzada que piense que Cueto debería estar incluso dentro de una carrera de su efectividad actual de 2.91. Aparte de las bases por bolas y una habilidad notablemente consistente para inducir swings en las bolas que se mueven fuera de la zona, no hay ningún elemento (ponches, rodados, velocidad de salida) que maneje tan bien para respaldar por qué está evitando carreras en un nivel de élite en este momento. Es difícil construir una hoja de ruta de Cueto para que otros la sigan. Pero la rutina diaria de una temporada le dice a cada lanzador que el último crisol en este juego es absorber el número diario de 27 outs. Ven la diferencia en la carga de trabajo para todo el equipo entre ocho entradas sólidas y cinco entradas dominantes del lanzador abridor. Y saben que todas las noches surgen situaciones que conspiran para acabar con las salidas de los titulares, y que Cueto parece tener un enfoque para todas ellas.

“Regresó un mes, mes y medio de temporada y me pasó en entradas el otro día”, dijo Kopech. “Siempre quise ser considerado un lanzador ponchador. Pero lo que te da la mejor oportunidad de ganar no es necesariamente ponchar a la gente. Johnny ha sido un buen ejemplo de eso para nosotros. Realmente he tratado de cambiar mi enfoque de cómo me dirijo a los muchachos debido a cómo Johnny lo maneja”.

“Si solo miras los análisis y lo que dice la gente, te dirán que en realidad solo hay una forma de hacerlo, y eso es ponchar a los muchachos”, dijo Lambert. “Pero ha estado en las Grandes Ligas 14 años. Probablemente no tenga las mismas cosas que tenía hace 10 años, incluso probablemente hace cinco años. Pero ves que todavía es capaz de tener éxito, incluso más éxito ahora del que creo que ha tenido en los últimos años”.

Y esa puede ser la génesis de la innovación de Cueto. Kopech está pensando en maneras de ser más eficiente al generar swings incómodos con su recta abrumadora. Y es difícil saber si Dylan Cease está bromeando cuando se burla de que puede sacar a relucir una de las entregas al estilo de Cueto en las que ha estado trabajando en un juego. Katz cree que Cease tiene el atletismo para hacerlo, al menos.

Pero como aludió Lambert, el joven Cueto no se mezcló a la perfección con el Cueto actual. Llegó a Chicago con un contrato de ligas menores después de tres temporadas de lesiones y problemas, y lo que está haciendo ahora no es solo la acumulación de sus influencias y experiencia como lanzador, sino lo que ha hecho para adaptarse y poner ceros con lo que tiene. izquierda.

"¿Qué puedo decir?. Primero que nada, quiero agradecer a Dios porque he estado saludable. Me siento bien y me siento saludable”.