El matrimonio entre LeBron James y Los Angeles Lakers se encuentra en un punto débil. A James solo le queda una temporada en su contrato, y aunque puede firmar una extensión de dos años en agosto, no parece que lo hará.

"Según mis conversaciones con personas que tienen un fuerte sentido de estas cosas, está claro que James está considerando cumplir con este contrato en lugar de firmar una extensión de dos años este verano", escribió Sam Amick de The Athletic. "... [James] podría volver al enfoque año tras año que perfeccionó en su segunda parada en Cleveland".

Es probable que los Lakers tengan que enviar sus selecciones de primera ronda de 2027 y/o 2029 para deshacerse del contrato de $47.1 millones de Westbrook que vence este verano. Si también tienen que recuperar contratos difíciles de manejar, es posible que se resistan a los jugadores lesionados a menudo en acuerdos a largo plazo como Gordon Hayward o Malcolm Brogdon si James no está comprometido más allá de la próxima temporada.

Saber que James estará presente durante tres temporadas más ayudaría a los Lakers a comprometerse con un plan. Sin ese conocimiento, tendrán que dar un salto de fe esta temporada baja.

Si James se niega a firmar una extensión este verano, los Lakers deberán seguir adelante o capitular. Si bien James no tiene una cláusula de no intercambio, las superestrellas tienen un mínimo de control sobre a dónde van, especialmente cerca del final de sus contratos.

 Westbrook es uno de los muchos dominós que podrían verse afectados por la decisión de James de cualquier manera.

Los Lakers tienen una larga lista de hallazgos de calidad durante la última década, incluidos Brandon Ingram, D'Angelo Russell, Julius Randle, Kyle Kuzma, Alex Caruso, Jordan Clarkson, Josh Hart, Ivica Zubac y, más recientemente, el guardia no reclutado Austin Reaves. Sin embargo, renunciaron a la mayoría de ellos de una forma u otra para conseguir aJames, Anthony Davis y Russell Westbrook (o en el caso de Caruso, mala toma de decisiones).

 Independientemente del papel que desempeñó en esas decisiones, James no parece entusiasmado con la dudosa serie de movimientos de los Lakers en los últimos años. Podría usar su situación contractual como una forma de ejercer más control sobre sus futuros fichajes, intercambios y selecciones de draft.

Los libros sin LeBron

Si James no extiende su contrato y se va el próximo verano, los Lakers ganarían una importante flexibilidad financiera. Sin embargo, les faltaría un cabeza de cartel.

Con base en los compromisos actuales, los Lakers podrían tener $57-75 millones en poder adquisitivo la próxima temporada baja (usando una proyección de tope de $128.1 millones para 2023-24) si James se va y renuncian a los derechos del resto de su lista. Todavía tendrían a Davis en los libros durante al menos un año más, y podrían buscar conseguir otra estrella o dos en la agencia libre.

Pero el margen salarial solo llega hasta cierto punto. No se garantiza que los Lakers atraigan a otro grupo de jugadores destacados. En cambio, podrían buscar salir del contrato de Davis y comenzar de nuevo por completo si James se va.

Eso no sería necesariamente un plan terrible. Los Lakers no tienen compromisos contractuales desagradables a largo plazo. Es posible que puedan reconstruirse rápidamente con una montaña de espacio bajo el tope salarial y lo que sea que obtengan a cambio de Davis.